El racismo y la medicina

Por Doctor Beltrán

Hace poco terminé de ver la serie “The Knick“, aquella que les recomendamos en Radio Mórbido y de la cual pueden encontrar más información aquí. Los capítulos relatan la historia del Hospital de Nueva York, el “Knickerbocker“. Les diré rápidamente algunas cosas para quienes no la ven aún. Clive Owen, el protagonista, interpreta al médico inspirado en el Dr. William Stewart Halsted, un importante cirujano estadounidense a quien ya presenté por ser el inventor de los guantes de látex. Además de hacer grandes aportes a la medicina, desarrolló instrumentos quirúrgicos relacionados con la mejoría de las técnicas en cirugía de intestinos, por ejemplo. Hay un episodio al respecto el cual, debo decir, es anatómicamente correcto, pues se muestra a los intestinos como una irrigación sanguínea y no sólo como tubo.

El Dr Halsted fue conocido también por experimentos como usar la cocaína como anestésico, por ejemplo. Él y sus estudiantes inyectaban el medicamento en las terminaciones nerviosas, lo cual generaba una supresión del dolor.

The Knick

Fue el primero en realizar transfusiones de sangre en Estados Unidos. Esta historia es memorable. El médico fue llamado para atender a su propia hermana después de que ella diera a luz. A su arribo, la encontró en la antesala de la muerte por una gran pérdida de sangre. En un actor casi heroico decidió sacarse sangre para dársela a su hermana. Después la operó y le salvó la vida.

Pero el Dr Halsted, por lo menos por lo que nos muestra la serie de televisión, podemos imaginar que también tenía un lado mórbido. Debido a sus experimentos con cocaína, fue adicto al medicamento. Lo internaron en Providence para su desintoxicación que, al parecer, fue exitosa. La adicción es mostrada de forma muy clara en la serie “The Knick” a través del personaje del Dr John Thackery.

Él, al igual que los médicos y pacientes de principios del siglo XX, tenían algo en común: el racismo. Otro personaje bien logrado, interpretado por Andre Holland, el Dr Algernon Edwards es un cirujano de raza negra. Un médico brillante, educado en París y Londres, de donde justo regresa apadrinado por el millonario Capitán Robertson. Esto representa un problema económico para el recién elegido jefe de cirujanos, el Dr Thackery, pues ningún paciente querría ser operado por un médico de raza negra.

Dr Daniel Hale WilliamsEl personaje del Dr Edwards está basado en el Dr Daniel Hale Williams. Nacido en Pennsylvania, hijo de un barbero y una mujer irlandesa, una relación interracial muy mal vista en ese momento. Durante su infancia aprendió el oficio de zapatero, pero quedó fascinado por la medicina durante su adolescencia. Fue ayudante de un médico local y, después, decidió estudiar medicina en Chicago. En una época en la que los médicos de raza negra no se les permitía trabajar en hospitales de esa ciudad, Williams prácticamente tuvo que fundar el Hospital de Providence en 1891. Durante su primer año 189 pacientes fueron atendidos, de los cuales 141 se recuperaron completamente, 23 tuvieron un cambio significativo y 22 murieron. Para tratarse de un nuevo hospital, en ese momento, una tasa de éxito del 87% era suprema, tomando en cuenta las condiciones económicas y de salud. Mucho se puede atribuir a la insistencia del Dr Williams por tener los más altos estándares en medidas sanitarias, como el lavado de manos.

El Dr Williams fue el segundo cirujano en practicar operaciones del corazón de forma exitosa. En 1893, un joven fue herido en el pecho por un cuchillo. En el hospital de Providence, el médico tomó la decisión de abrir el tórax y reparar las capas del recubrimiento exterior del músculo cardíaco. 51 días después el joven herido, James Cornish, salió del nosocomio completamente recuperado. Desafortunadamente, el Dr Williams estaba muy ocupado salvando vidas, que jamás se molestó en documentar el caso y otros médicos se adjudicaron la hazaña de llevar a cabo una cirugía de corazón abierto. Afortunadamente, los periódicos locales del día se encargaron de difundir la noticia y Williams recibió el aplauso que merecía. Cabe señalar, sin embargo, que si bien se le conoce como la primera persona en realizar una cirugía a corazón abierto, en realidad es más notable que él fue el primer cirujano en abrir la cavidad torácica con éxito sin la muerte del paciente por causa de infección. Por lo tanto, sus procedimientos de antisepsia se utilizarían como estándares para futuras cirugías internas.

En 1893, Williams fue nombrado cirujano en jefe del Hospital de Freedman en Washington D.C. puesto que ocupó hasta 1898, cuando se casó y se mudó de nuevo a Chicago. Trabajó para crear más hospitales y luchó por el acceso de los afroamericanos a los servicios de salud. En 1895 co fundó la Asociación Nacional de Médicos donde los profesionales eran aceptados siendo médicos afroamericanos. En 1913 se convirtió en miembro fundador, el único médico afroamericano, en el Colegio Americano de Cirujanos. Y ahora sale en la serie de “The Knick”.

Como ven, la historia de este cirujano de raza negra está llena de logros. Me hace recordar a otro cirujano negro como el Dr Peter Benton de “E.R.” O recuerdo referencias de la red donde se ve a un grupo de médicos y enfermeras de rasgos afroamericanos atendiendo en urgencias a un miembro del Ku Kux Klan claramente herido, que por cierto no se si sea falsa.

Miembro del KKK es atendido por  un staff de médicos y enfermeras de raza negra

Miembro del KKK es atendido por un staff de médicos y enfermeras de raza negra.

Entonces, la serie nos deja muchos puntos a comentar. Está bien realizada, los escenarios son impecables, los actores con papeles muy bien logrados y, en general, la producción tiene claro como es la medicina. Toman en cuenta que ha tenido progresos gigantescos, pero también hay cosas que no cambian como la creación de medicamentos milagrosos, la corrupción de algunos servicios de urgencias para atender pacientes, los debates éticos sobre el aborto, las relaciones interraciales, el uso de drogas, el enriquecimiento de administradores dentro del ámbito de la salud a costa de los presupuestos hospitalarios; en fin, la recomiendo ampliamente por ser anatómicamente correcta.

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